William Wilberforce

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William Wilberforce
William Wilberforce
par Karl Anton Hickel, c. 1794
Député
Au bureau
31 octobre 1780 - février 1825
Précédé par David Hartley
succédé par Arthur Gough-Calthorpe
Circonscription électorale
  • Kingston upon Hull (1780–1784)
  • Yorkshire (1784–1812)
  • Bramber (1812–1825)
Détails personnels
Née 24 août 1759
Kingston upon Hull, Grande-Bretagne
Décédés 29 juillet 1833 (73 ans)
Londres
Parti politique Indépendant
Conjoint (s) Barbara Spooner
Les enfants William, Barbara, Elizabeth, Robert, Samuel et Henry
Alma mater Université de Cambridge
St John 's College, Cambridge

William Wilberforce (24 août 1759 - 29 juillet 1833) était un politicien anglais connu pour être un chef de file du mouvement visant à mettre fin à la traite des esclaves. Originaire de Kingston upon Hull, dans le Yorkshire, il a commencé sa carrière politique en 1780 et est devenu député du Yorkshire (1784-1812). Il était indépendant de parti. En 1785, il devint un chrétien né de nouveau, ce qui entraîna d'importants changements dans son mode de vie et un souci permanent de la réforme sociale et du progrès. Il a fait ses études au St. John 's College, à Cambridge.

En 1787, il entra en contact avec Thomas Clarkson et un groupe de militants anti-esclavagistes, dont Granville Sharp, Hannah More et Charles Middleton. Ils ont persuadé Wilberforce de s'attaquer à la cause de l'abolition et il est rapidement devenu l'un des principaux abolitionnistes anglais. Il a dirigé la campagne parlementaire contre le commerce d'esclaves britannique pendant vingt ans, jusqu'à l'adoption de la loi sur la traite des esclaves de 1807.

Wilberforce était convaincu de l'importance de la religion, de la moralité et de l'éducation. Il a défendu des causes et des campagnes telles que la Société pour la répression du vice, le travail missionnaire britannique en Inde, la création d'une colonie libre en Sierra Leone, la fondation de la Church Mission Society et la Société pour la prévention de la cruauté envers les animaux. Son conservatisme sous-jacent l'a amené à soutenir une législation controversée sur les plans politique et social et à critiquer le fait qu'il ignorait les injustices commises chez lui tout en faisant campagne pour les esclaves à l'étranger.

Au cours des années suivantes, Wilberforce a soutenu la campagne pour l'abolition complète de l'esclavage et a poursuivi son engagement après 1826, date à laquelle il a démissionné du Parlement en raison de sa santé défaillante. Cette campagne a abouti à la loi de 1833 sur l'abolition de l'esclavage, qui a aboli l'esclavage dans la plus grande partie de l'empire britannique. Wilberforce est décédé trois jours seulement après avoir entendu que l'adoption de la loi par le Parlement était assurée. Il a été enterré à Westminster Abbey, près de son ami William Pitt the Younger.

Première vie et éducation

Wilberforce est né le 24 août 1759 dans une maison de la High Street de Hull, dans l’East Riding of Yorkshire, en Angleterre. Il était le seul fils de Robert Wilberforce (1728-1768), un riche marchand, et de son épouse, Elizabeth Bird ( 1730-1798). Son grand-père, William (1690-1774[1][2] ou 1776[3][4][5]), a fait la fortune familiale dans le commerce maritime avec les pays baltes,[6] et avait été élu deux fois maire de Hull.[7]

Wilberforce était un petit enfant malade et délicat avec une mauvaise vue.[8] En 1767, il a commencé à fréquenter le lycée de Hull,[9] à l'époque dirigé par un jeune directeur dynamique, Joseph Milner, qui allait devenir un ami de longue date.[10] Wilberforce a profité de l’atmosphère de soutien de l’école jusqu’à ce que la mort de son père en 1768 entraîne des changements dans ses conditions de vie. Wilberforce, âgé de neuf ans, avec sa mère qui luttait pour faire face, a été envoyé dans un village et une tante prospères, à la fois à St James 'Place, à Londres et à Wimbledon, à 11 km au sud-ouest du village. de Londres. Il a fréquenté un pensionnat "indifférent" à Putney pendant deux ans. Il a passé ses vacances à Wimbledon, où il a beaucoup aimé ses proches.[11] Il s'est intéressé au christianisme évangélique en raison de l'influence de ses proches, en particulier celle de sa tante Hannah, sœur du riche marchand chrétien John Thornton, philanthrope et partisan du prédicateur méthodiste George Whitefield.[12]

WIlberforce alma mater St. John 's College, Cambridge

Wilberforce, mère et grand-père de l'Église anglicane, alarmée par ces influences non conformistes et par son penchant pour l'évangélisme, ramena le garçon de 12 ans à Hull en 1771. Wilberforce avait le cœur brisé d'être séparé de sa tante et de son oncle.[13] Sa famille s'opposa à son retour à la Hull Grammar School car le directeur était devenu méthodiste et Wilberforce poursuivit donc ses études à l'école voisine de Pocklington de 1771 à 1776.[14][15] Influencé par les scrupules méthodistes, il a d'abord résisté à la vie sociale animée de Hull, mais, à mesure que sa ferveur religieuse diminuait, il a embrassé le théâtre, assisté à des bals et joué aux cartes.[16]

En octobre 1776, à l'âge de 17 ans, Wilberforce monte au St John 's College, à Cambridge.[17] La mort de son grand-père et de son oncle en 1777 l'avait laissé indépendamment riche[3] et par conséquent il avait peu d'inclination ou avait besoin de se consacrer à des études sérieuses. Au lieu de cela, il s'est immergé dans la vie sociale des étudiants[3][17] et a poursuivi un style de vie hédoniste, appréciant les cartes, les jeux d'argent et les séances de beuverie de fin de soirée - bien qu'il ait trouvé les excès de certains de ses camarades de classe désagréables.[18][19] Witty, généreux et excellent interlocuteur, Wilberforce était une figure populaire. Il s'est fait beaucoup d'amis, y compris le futur Premier ministre William Pitt, plus studieux.[19][20] Malgré son style de vie et son manque d'intérêt pour les études, il a réussi ses examens[21] et a reçu un B.A. en 1781 et une maîtrise en 1788.[22]

Première carrière parlementaire

Wilberforce commença à envisager une carrière politique alors qu’il était encore à l’université et, pendant l’hiver de 1779 à 1780, lui et Pitt regardaient fréquemment les débats de la Chambre des communes depuis la galerie. Pitt, déjà engagé dans une carrière politique, a encouragé Wilberforce à se joindre à lui pour obtenir un siège parlementaire.[21][23] En septembre 1780, à l’âge de vingt et un ans et encore étudiant, Wilberforce est élu député de Kingston upon Hull.[12] dépenser plus de 8 000 £, comme c'était la coutume de l'époque, pour s'assurer qu'il recevrait les votes nécessaires.[24][25] Libéré des pressions financières, Wilberforce était indépendant et résolut de ne pas être un homme de parti.[12][26] Critiqué parfois pour incohérence, il a soutenu les gouvernements conservateurs et whig selon sa conscience, travaillant étroitement avec le parti au pouvoir et votant sur des mesures spécifiques en fonction de leurs mérites.[27][28]

Une statue de William Wilberforce devant Wilberforce House, son lieu de naissance à Hull.

Wilberforce a fréquenté le Parlement régulièrement, mais il a également maintenu une vie sociale animée, devenant un habitué des clubs de jeu de messieurs tels que Goostree 's et Boodle's dans Pall Mall, Londres. L'écrivaine et socialiste Mme de Staël l'a décrit comme "l'homme le plus spirituel d'Angleterre"[29] et selon Georgiana, duchesse du Devonshire, le prince de Galles a dit qu'il irait n'importe où pour entendre chanter Wilberforce.[30][31]

Wilberforce a utilisé sa voix pour faire beaucoup d'effet dans les discours politiques; Le diariste et auteur James Boswell a été témoin de l'éloquence de Wilberforce à la Chambre des communes et a noté: «J'ai vu ce qui semblait être une simple crevette sur la table; mais en écoutant, il a grandi jusqu'à ce que la crevette devienne une baleine.[32] Pendant les fréquents changements de gouvernement de 1781-1784, Wilberforce a soutenu son ami Pitt dans les débats parlementaires.[33]

En automne 1783, Pitt, Wilberforce et Edward Eliot (qui deviendra plus tard le beau-frère de Pitt), se sont rendus ensemble en France pour des vacances de six semaines.[12][34] Après un début difficile à Reims, où leur présence suscitait des soupçons de la part de la police qu'ils étaient des espions anglais, ils visitèrent Paris, rencontrèrent Benjamin Franklin, le général Lafayette, Marie Antoinette et Louis XVI, et rejoignirent la cour française de Fontainebleau.[34][35]

Pitt est devenu Premier ministre en décembre 1783, Wilberforce étant un partisan clé de son gouvernement minoritaire.[36] En dépit de leur étroite amitié, rien n’indique que Pitt ait offert à Wilberforce un poste ministériel dans ce ou ces gouvernements futurs. Cela peut être dû au souhait de Wilberforce de rester un député indépendant. Alternativement, les retards et la désorganisation fréquents de Wilberforce, ainsi que les problèmes oculaires chroniques qui rendaient parfois la lecture impossible, ont peut-être convaincu Pitt que son ami de confiance n'était pas du matériel ministériel. Wilberforce n'a jamais cherché de bureau et n'en a jamais été offert.[37] Lorsque le Parlement fut dissous au printemps 1784, Wilberforce décida de se porter candidat au comté de Yorkshire lors des élections générales de 1784.[12] Le 6 avril, à l'âge de vingt-quatre ans, il a été réélu député du Yorkshire.[38]

Conversion

En octobre 1784, Wilberforce entreprit une tournée en Europe qui changera sa vie et déterminera sa future carrière. Il a voyagé avec sa mère et sa soeur en compagnie d'Isaac Milner, le jeune frère brillant de son ancien directeur, qui avait été membre du Queens 'College de Cambridge, l'année où Wilberforce est arrivé. Ils ont visité la Côte d'Azur et ont profité des passe-temps habituels de dîners, de cartes et de jeux.[39] En février 1785, Wilberforce est retourné à Londres temporairement pour soutenir les propositions de réformes parlementaires de Pitt. Il a rejoint le parti à Gênes, en Italie, d'où ils ont continué leur tournée en Suisse. Milner a accompagné Wilberforce en Angleterre, et sur le voyage ils ont lu La montée et le progrès de la religion dans l'âme par Philip Doddridge, un grand non-conformiste anglais du début du XVIIIe siècle.[40]

William Wilberforce de John Rising, 1790, photographié à l'âge de 29 ans

Pendant ce temps, Wilberforce a exploré à nouveau les principes spirituels qu'il avait rencontrés dans son enfance par l'influence de sa tante et des méthodistes. Il a commencé à se lever tôt pour lire la Bible et pour prier et garder un journal privé.[41] Il a subi une conversion évangélique, regrettant sa vie passée et résolue à engager sa vie future et à travailler au service de Dieu.[12] Sa conversion a changé certaines de ses habitudes, mais pas sa nature: il est resté ouvertement gai, intéressé et respectueux, incitant avec tact les autres à adopter sa nouvelle foi.[42] Intérieurement, il a subi une lutte angoissante et est devenu sans relâche autocritique, jugeant durement sa spiritualité, l'utilisation du temps, la vanité, le contrôle de soi et les relations avec les autres.[43]

À l’époque, l’enthousiasme religieux était généralement considéré comme une transgression sociale et était stigmatisé dans une société polie. Les évangéliques des classes supérieures, tels que Sir Richard Hill, député méthodiste de Shropshire, et Selina Hastings, comtesse de Huntingdon, ont été exposés au mépris et au ridicule,

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